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海運新創BlueX Trade如何靠AI化解物流鏈塞港缺櫃風險?

2020年COVID-19(新冠肺炎)引發的全球塞港、缺櫃現象恐怕時過兩年,仍無法見到緩解跡象。然這波疫情也意外揭開全球海運市場的沈痾,「難以想像的是,這個佔領全球九成貿易的海上市場,數位化程度低落一直是個問題」,來自美國矽谷的海運新創業者BlueX Trade這麼說。假設能夠把原本訂艙需要兩天的時間縮短成10分鐘,那麼整體運轉的效率將會大幅加速。而如今BlueX Trade更看準台灣在全球海運市場的地位,選擇落腳台灣,在創立兩年的短短時間內,就已為長榮、陽明海運提供服務。

隨著新變種Omicron感染病例激增和政府收緊邊境措施,全球各地的物流運輸又再次陷入麻煩,海事研究諮詢公司Drewry就預測,困擾已久的塞港缺櫃問題恐怕在2022年難以出現逆轉,且情況還在惡化。供需嚴重失衡,搶不到艙位成為全球供應鏈惡夢,但究其原因,也不全然是外在環境因素所造成,產業運轉的效率低落也是一大原因。

BlueX Trade共同創辦人林皇佑(Lance Lin)提到,疫情是催化航運數位化最好的加速器,因為疫情影響,開始由線下轉至線上的航運作業流程、對文件數位化與流程效率的要求,以及運用大數據與人工智慧來增加獲利等,都是可預見、甚至正在發生的轉變。全球90%的貿易是透過海運進行,每年海運的運量規模更高達七兆美元,這無疑將是個相當誘人的龐大商機。

創立於2018年的BlueX Trade分別在美國矽谷與台灣設立辦公室,不同於新創積極朝海外擴張,BlueX Trade則是選擇在台灣落腳,而理由很簡單,「因為全球十大海運公司,就有三家出自台灣。」換言之,與台灣航運業者打交道,是打進全球海運市場相當重要的跳板。

全球前十大海運公司中,台灣就佔了三家。Kees torn

掌握七兆美元市場 E化程度卻不及格

「為什麼旅館可以透過Agoda訂房、坐飛機可以透過航空公司預先買機票,旅遊業有辦法電子化,而物流業卻還在使用原始方法?」是創業家也是貿易商的林皇佑觀察過去二十幾年,傳統海運物流運作模式中,很多文件都還是紙本作業、線下進行的方式,從整個報價、訂艙乃至到船期追蹤,交易過程絕大部分沒有數位化的痕跡,可想而知其作業效率的低落。

他舉例,像是除了透過電話、傳真或郵件向船公司訂艙、來回報價,許多國家仍然需要人工臨櫃付款,一來一往至少就要耗費兩天溝通,甚至後續船期追蹤還得靠人工,倘若貨主無法掌握到港時間導致貨櫃逾期置放港口,不僅塞港問題持續惡化,還會被處以罰金。根據美國西岸兩大港洛杉磯港與長堤港公告指出,若每只貨櫃逾期滯留,每日將處以100美元罰金,且按日遞增。

事實上這些風險與問題本該可以控制與避免,而林皇佑認為重點就在於資訊的透明與連動,BlueX Trade所建置的航運商數位整合平台,正是希望讓傳統的海運產業,能夠運用數位化提升效率的同時,也能精簡背後所需的人力資源,或是傳統紙本的浪費。

訂貨櫃,也可以跟訂飯店一樣簡單

BlueX Trade所打造的全球首個數位化整合平台,旨在以數位化為基礎,運用AI與大數據幫助物流供應鏈更有效率地完成線上定價、銷售、付款等流程。而在背後支撐整個系統運作,電商平台、支付平台以及API是三大核心關鍵。

如同Agoda幫助旅客找到最合理的飯店價格,航運數位平台則是將詢價、訂艙系統、船期追蹤等資訊透明化且串連起來,以便幫助客戶快速搜尋和訂購貨櫃,在大幅簡化預定流程的情況下,訂貨櫃就像訂飯店一樣簡單,將過去訂艙往來溝通時間,從2天縮短為10分鐘,除此之外,更採用合理的方式讓航運公司分配艙位。

林皇佑表示,當前市場一櫃難求,航運公司的訂艙系統幾乎天天上演駭客攻擊,因此平台的資安也是BlueX Trade所重視的核心能力,包括資料的傳送與儲存都經過TLS 1.3與AES-256加密,相當於目前銀行業資安標準的最高規範,更在前端過濾所有流量,以確保惡意攻擊能在第一時間被識別同時隔離在外,避免過去業者透過特殊管道或機器人搶艙位的不合理競爭。

另一方面,針對航運公司,平台也可以透過分析全球物流供給的趨勢和預測各地對貨櫃需求的變化,幫助航運公司利用AI動態定價(Dynamic Pricing)更精準地制定貨櫃價格,以及如何調配才能賣出最多的艙位。麥肯錫(McKinsey)研究指出,全球航運商如果能改善1%的營收,則平均可增加15%的淨利,對航運公司來說具有非常大的價值。

BlueX Trade首創海運數位化商業模式,如今更成功吸引全球第七大貨櫃航運公司-長榮海運的攜手合作,而成為BlueX Trade的第一個客戶 。

長榮、陽明都是客戶 打造從海上到陸地的物流里程

重新建置IT系統通常要投入很多成本,因此過去航運業者遲遲無法,也沒有什麼動力進一步轉型。林皇佑提到,BlueX Trade主要的運作模式是以提供技術解決方案為主,透過像是應用程式介面(API)整合船公司原有的訂艙系統,將其嫁接到平台上,而平台也會整合提供其他像是海關申報、倉儲管理等的服務,但BlueX Trade本身並非實際投入海運業務,數據仍掌握在航運業者手中,以客戶長榮海運為例,BlueX Trade就和長榮共同推出了 GreenX平台,目前已有超過一萬個長榮的客戶透過平台進行交易。

因此對航運業者來說,能夠花最少成本提升營運效率,何樂而不為?而對於BlueX Trade而言,平台的中立性也能吸引更多航運業者參與,因此繼長榮海運之後,陽明海運也成為BlueX Trade的第二個合作對象。

這個巨大而傳統的產業,其實充滿了運用數位化提升效率的機會。試想一下,掌握七兆美元市場的海運所產生的大數據,如果可以運用大數據及人工智慧開發出新的商業應用,這個潛在的價值,是無法估計的,林皇佑說。

而在整個物流市場中,海運是國際貿易的源頭,任何國際物流要完成點對點運輸,一定要先從海運開始。林皇佑認為,台灣擁有全球最多前十大的海運公司,如果要將物流平台推向全球,台灣勢必將會是最好的出發點,更有機會打造出一個世界級的平台。

貨櫃交易流程的數位化只是打通整個物流鏈的第一步,而接下來BlueX Trade亦鎖定兩大方向,一是與當地陸地運輸串連,完善物流鏈的第一哩路與最後一哩路,二則是從船公司再往下游延伸,提供承攬業電商平台與線上支付功能,擴大市場, 甚至進一步延伸到併櫃與空運。

對比過去,林皇佑認為,未來的風險只會增加不會少,氣候變遷、地緣政治風險,甚至大規模傳染疾病,都是極大的挑戰,但現在的物流鏈仍極度依賴過去的經驗和人工作業,因而難以在突如其來的風險面前做出正確且即時的調整,而COVID-19 就是最好的例子。因此如何讓物流鏈上每個環節都能快速且正確的應對風險,此也將是未來全球產業極為重要的一項課題。

BlueX Trade共同創辦人林皇佑(Lance Lin)。BlueX Trade提供

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