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Iron Ox用機器人和AI推動精準農業

農業新創公司Iron Ox利用機器人和農耕技術革新農耕產業。Iron Ox

餵飽全球人口的農業,也是全球暖化的主要元兇之一,原因是農業生產的過程會消耗全球70%的淡水,對溫室氣體排放佔比也高達三分之一。對此在2016年成立的農業科技新創公司Iron Ox則另闢蹊徑,結合機器人、AI等其他新創技術發展「精準農業」,以革新現行的農耕方式。

根據CNBC報導,成軍6年的Iron Ox目前正忙於翻轉既有農業:該公司打算培植全自動機器人Grover和Phil成為未來農人;此外,該公司也用擁有自然光的溫室栽培農產品,好用更可持續的方式發展農業。

對此Iron Ox執行長Brandon Alexander表示,該公司的技術有別於傳統的「盡人事、聽天命」(spray and pray)農耕方式,即噴藥和噴水之後看天吃飯;Iron選擇室內農耕,原因是此方式可在任何時候栽種榖物,也不用顧慮氣候和氣候變遷等問題。而在室內栽培植物也使用水耕,不使用土壤,如此灌溉的水源可以直接滋養植物的根部。另外,Iron Ox提供各式機器人用於照顧植物,掃描植物問題、調整植物的肥料和灌溉的水份等。

Iron Ox的官網上解釋,該公司利用機器人和人工智慧確保每一株植物都獲得最適當的光照、水份和營養素。此精準農業技術可以減少浪費,而透過高科技所蒐集的資訊可以用來改良Iron Ox的農耕技術、改善作物的品質和數量,且減少環境帶來的衝擊。

Alexander進一步指出,很多田地的水源只是流到地上,並沒有到達植物的根部。70%的淡水用於農耕,但是只有其中的10%真正流到根部,這表示多數的灌溉水源其實真的是付諸流水。因此,Iron Ox的方式強化精準農業的技術,使用更少的水源、能源和排放更少的二氧化碳,並確保作物的品質。而這樣的模式可以帶來環境友善且永續的食物供給。Alexander認為,如果農耕產業的技術發展得當,可以服務的消費者將遠高於前五大科技業者觸及的消費者人數之總和。

Iron Ox目前將營運版圖從德州首府奧斯汀(Austin)拓展到德州其他地區。此外,Iron Ox也將農產品銷售Whole Foods等其他零售通路商和當地的餐廳。Alexander表示,Iron Ox在2024年10月前預計將農產品的產量較目前水準增加100倍。

Iron Ox的企業模式已經得到不少重量級投資人的認可,截至目前該公司已經募集了9,800萬美元的資金,金主包括微軟創辦人比爾蓋茲(Bill Gates)旗下投資機構Breakthrough Energy Ventures、Crosslink Ventures、R7 Partners、Eniac Ventures、Pathbreaker、i/o Ventures和Amplify Ventures等。


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