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日本新植物工廠自動化扭轉成本問題

植物工廠的高成本,讓產品只能鎖定特殊利基市場,但有日廠用無人工廠技術佳正確產品定位,擴大利基市場。圖為富士通的植物工廠。法新社

植物工廠技術可以開發現在不能用於農耕的地區,故日本在2011年福島核災後,政府要救濟核災區土地用戶,廠商要活用災損工廠,植物工廠一度迅速發展,但卻遲遲無法突破成本瓶頸;據日本經濟新聞(Nikkei)網站報導,現在日本京都有新創業者利用工業4.0技術,讓植物工廠獲得價格競爭力。

在日本政府補助植物工廠技術發展的期間,從事植物工廠研發的廠商之一、日本IT大廠富士通(Fujitsu),就利用震壞的半導體廠改建成植物工廠種植萵苣,成功量產出品質穩定、無農藥無蟲害、且適合腎臟病患者食用的萵苣。

但日經在2014年採訪富士通植物工廠時,該廠也指出當時植物工廠的弱點,每株萵苣成本約450日圓(約4.16美元),而自然生產的萵苣有淡旺季之分,平均售價約150日圓,成本達自然生產萵苣3倍的植物工廠萵苣,只能靠補助金或特定利基市場存活。

而克服這問題的日廠,是2006年創業的植物工廠新創企業Spread,該廠在2008年開始生產的第一工廠,透過各種精簡人力降低成本手法,在2013年才轉虧為盈,耗時6年;但2018年11月開始生產的第二工廠,估計到2019年9月就能轉虧為盈,只要10個月。

Spread第二工廠成功的方法,主要是利用第一工廠經驗,一開始就積極檢討如何引進無人工廠技術,把部分過去靠人力的苗種選別處理、作物搬運等作業,改用自動設備進行,減低人力成本,另一方面則是儘可能精簡設備種類,降低設備與維護成本,讓該廠的單株萵苣市場售價降到160日圓,只比平均市價高10日圓。

但對婆婆媽媽來說,10日圓的差距也是差距,更何況Spread能降價的理由,在於每株萵苣只有80~110公克,而不是一般萵苣的300公克,若換算回每100公克的單價,Spread第2工廠的萵苣恐怕比富士通的更貴。因此Spread的成功,實際上也是切入另一種利基市場。

日本便利超商的沙拉或分裝零賣萵苣,每份僅需100公克萵苣1株,300公克萵苣需要額外人手處理分裝,耗時耗錢,據日經報導,300公克萵苣購買與處理成本,讓便利超商選擇的售價為200日圓,現在100公克萵苣減低多少處理成本雖無資料,但超商可以降價到160日圓銷售,成本應有明顯降低。

而較小的萵苣種植耗時較短,投資回收快,無疑減低每次出貨期間成本,成功的產品定位與新的自動化科技,成為Spread第二植物工廠的優勢。即使同樣是利基市場,但減半的每株成本,讓超商與餐廳擴大採購,開啟不靠減價與補助金獲利的機會,仍是明顯的進步。

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